Su sueño ahora es nuestro: Los hijos del legendario administrador de viñedos Ulises Valdez Sr. continúan con su legado

'Mis padres nos inculcaron trabajar duro y ser sinceros', dijo Elizabeth Valdez, enóloga de Valdez Family Winery. Elizabeth, de 29 años, es la hija mayor del fallecido Ulises Valdez Sr., uno de los administradores de viñedos más reconocidos de Sonoma. Cuando Ulises falleció inesperadamente en 2018 a la edad de 49 años, fue un shock horrible para gran parte de la comunidad vitivinícola de Sonoma.

Para su familia, fue devastador. Pero también fue un momento de resiliencia y coraje. Elizabeth, que ya había asumido el papel de enóloga de la marca familiar en 2016, necesitaba mantener la pequeña marca en funcionamiento. Su hermano, Ulises Jr., de 26 años, se hizo cargo de la empresa de gestión de viñedos que había iniciado su padre.



El trabajo duro y la sinceridad siguen siendo principios constantes dentro de la empresa familiar. La energía, la dedicación, el conocimiento y la ambición de Valdez se pueden ver en cada uno de sus cuatro hijos, Elizabeth, Angélica, Ulises Jr. y Ricardo, así como en su viuda, Adelina, mientras trabajan juntos para preservar el legado de su familia. También son un símbolo poderoso en un momento en que los latinos trabajan duro en puestos en muchas bodegas de EE. UU., Pero aún están subrepresentados en los puestos de propiedad de bodegas y enología.

Mantenerse a flote

La familia se ha reducido desde la muerte de Ulises Sr., reduciendo la superficie que cultivan para los clientes. En su apogeo, la compañía manejó aproximadamente 1,000 acres, lo que Elizabeth dice que fue estresante incluso con su padre al mando.

Uno de los mayores desafíos que ha tenido Ulises Jr. desde que asumió el cargo es equilibrar la carga de trabajo de los 50 empleados de la empresa, muchos de los cuales han trabajado con la familia durante más de 10 años. 'Nos enorgullecemos de poder emplear a nuestras tripulaciones durante todo el año, lo que les proporciona un ingreso estable', dijo. La mayoría de los trabajadores de los viñedos son temporeros.



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Debido a que la bodega familiar posee viñedos y alquila a otros, pueden mantener al personal trabajando en esas parcelas cuando las bodegas de sus clientes no tienen trabajo para ellos. `` Aunque recortamos nuestras ganancias al realizar estas actividades, como familia y empresa, creemos que todos los que trabajan para que el negocio sea exitoso no deberían tener que preocuparse por no poder poner comida en la mesa '', dijo Ulises Jr.

La bodega también ha disminuido la producción de un par de miles de cajas a solo unos pocos cientos. Elizabeth dijo que el crecimiento dentro de la empresa llegaría con el tiempo, pero se siente agradecida y orgullosa de estar a cargo de administrar una parte del negocio familiar. 'Era su sueño, y ahora es nuestro', dijo.

Ulises Valdez Sr. personificó el sueño americano en la industria del vino. Nacido en el estado mexicano de Michoacán, Valdez perdió a su propio padre cuando solo tenía 7 años. Trabajando en los campos locales por poco dinero, no veía futuro. 'Cuando tenía 15 años más o menos, le dije a mi madre:' No quiero morir en este pueblo '' ', dijo. dijo Wine Spectator en 2007 .



Llegó a los EE. UU. A los 16 años, y finalmente encontró su camino al Dry Creek Valley del condado de Sonoma, donde se unió a su hermano mayor, Nicolas Cornejo, que trabajaba en viñedos locales. Ulises Sr. se convirtió en ciudadano estadounidense en 1996 y rápidamente se ganó la reputación de susurrador de suelos y especialista en viñedos. Se asoció con Jack Florence Jr. como socio en Florence Vineyard Management Company. Después de ahorrar suficiente dinero, Valdez compró Florence en 2003 y cambió el nombre a Valdez & Sons Vineyard Management.

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Ulises Sr. y Mark Aubert Ulises Sr. en el viñedo con Mark Aubert, quien valoró su conocimiento de los variados suelos de Sonoma. (Precio de Colin)

En 2004, Valdez lanzó su primer vino bajo su marca homónima, Valdez Family Winery. También comenzó a adquirir propiedades de viñedos, a menudo mediante contratos de arrendamiento a largo plazo con opciones de compra. Hoy en día, la familia es propietaria del preciado viñedo Silver Eagle de 50 acres en las colinas occidentales de Russian River Valley y alquila otros 150 acres en todo el condado de Sonoma. Cultivan uvas para decenas de bodegas, incluidas Aubert , Pahlmeyer y Paul Hobbs .

Todavía soñando entre las vides

Ulises Jr. tomó una decisión temprana de seguir en el negocio familiar. 'Siempre seguía a nuestro padre al viñedo', recordó Elizabeth sobre su hermano. `` Lo admiraba y quería ser como él ''.

Ulises Jr. dice que se siente un gran honor al continuar con el legado de su padre. Él dice que su padre le dijo que producir uvas premium incluye prestar atención a las necesidades de cada viñedo. El equilibrio y la paciencia fueron algunos de los principales principios que se le impartieron. 'Mientras poda viñedos con él, estaría trabajando en una hilera, hacer una pausa, luego volverse hacia mí y decir' Todo tiene que llevar un balance ,'' él dijo. Todo tiene que tener equilibrio . 'Al decir esto, dejaría menos o más yemas en la vid actual que en la anterior'.

Mark Aubert dice que Ulises Jr. ya se ha ganado el respeto de muchos enólogos debido a su enfoque, que cree que aprendió de su padre. 'Él comprende que todo lo que hacemos tiene una causa y un efecto', dijo Aubert. 'Es respetuoso y cauteloso, y cuando un enólogo da su opinión, lo digiere y se convierte en una sinergia entre el enólogo, el viticultor y el viñedo'. Aubert dice que él y Ulises Jr. acaban de terminar de plantar 10 acres de vides cerca de Sebastopol, y nunca cuestionó a Ulises Jr. sobre nada. Él decía: 'Así es como lo hizo mi papá', yo asentía y seguíamos moviéndonos '.

El interés de Elizabeth por el vino llegó mucho más tarde. Comenzó a trabajar en la bodega en 2013. 'No sabía mucho sobre vino en ese momento, a pesar de que papá tenía toneladas de cajas de grandes bodegas', se ríe. Con el tiempo, aprendió de estimados enólogos, incluidos Aubert y Jeff Cohn , quien conjuntamente hizo la primera cosecha de Valdez antes de que Ulises Sr. contratara a un enólogo a tiempo completo. Finalmente, el esfuerzo aplicado de Elizabeth la preparó para asumir el cargo de enóloga.

Cohn dijo que es una gran enóloga en ciernes. 'Ella nunca deja que su ego se interponga en su camino', dijo. `` Al principio, pasé mucho tiempo con ella, discutiendo el proceso, y cuando ella asumió el control, la visitaba regularmente y probaba en barricas y monitoreaba los fermentos para asegurarme de que todo iba bien. Lo entendió rápido porque le apasiona lo que está haciendo '.

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Elizabeth Valdez Cuando Elizabeth Valdez le dijo a su padre y al director ejecutivo de una bodega que quería ser enóloga, el director ejecutivo le dijo que se dedicara a las ventas porque era 'bonita'. Ella lo ignoró. (Cortesía de la familia Valdez)

Aubert está de acuerdo, llamándola esponja, al igual que su padre. 'Ella quiere alinearse con las personas que están haciendo todo lo correcto, y el cielo es el límite para ella, vas a escuchar sobre sus esfuerzos en la elaboración del vino'.

Angélica, de 28 años, y Ricardo, de 22, también asumieron roles después del fallecimiento de su padre porque la familia los necesitaba. 'Ricardo tiene diferentes objetivos, quiere ir a la escuela de negocios. Y Angélica, [que] vivía en San Francisco, también regresó a casa para mantener a la familia, incluida la nómina, la entrada de datos y otras tareas administrativas ”, dijo Elizabeth. Su mentalidad total y su dedicación para preservar la empresa familiar es demostrable.

Ulises Jr. dice que su madre, Adelina, es una mujer de negocios inteligente que ha jugado un papel importante en mantener a flote la empresa durante la transición. Cohn la llamó el ancla que sostiene el barco en su lugar. “Ella puede prever las cosas con mucha claridad, lo que ha ayudado a que las cosas sigan funcionando de manera constante. La persona que está en segundo plano suele ser la más importante ».

Construyendo un futuro

A pesar de asumir varios roles en la empresa familiar, los niños de Valdez están enfocados en continuar su educación. Elizabeth, Angélica y Ricardo están matriculados en Santa Rosa Junior College. Elizabeth planea transferirse a la Universidad de California en Davis para completar su programa de viticultura y enología, y Ricardo tiene los ojos puestos en transferirse a la Universidad del Sur de California por negocios. Ulises Jr. es un U.C. Graduado de Davis.

Ulises Sr. y Adelina recalcaron a sus hijos la importancia de la educación. Elizabeth cree que la educación puede ayudar a allanar el camino para que más latinos ocupen puestos enológicos o propietarios del vino. 'Solo sé por lo que veo como estudiante de mi generación', dijo, y señaló que la escuela no era una opción para su padre ni para muchos otros inmigrantes. 'Ahora, hay fundaciones y becas orientadas a ayudar a los latinos'.


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Durante muchos años, ha existido una noción preconcebida de que los latinos en la industria del vino eran solo los trabajadores agrícolas. Aunque hay latinos que hacen el trabajo de bodega y elaboran los vinos, todavía están subrepresentados en la propiedad de la bodega y en los puestos de vinificación.

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Ulises Jr.dice que ha notado que, cuando se trata de contratar puestos más altos en bodegas o compañías de administración de viñedos, a menudo se da preferencia a los adultos jóvenes que recientemente terminaron un título pero no tienen experiencia práctica. El encargado principal de la bodega de la empresa o el capataz del viñedo, que tiene una gran experiencia práctica pero no tiene una educación formal en la elaboración del vino, pasa a ser secundario frente a los graduados universitarios tanto en salario como en autoridad.

Elizabeth admite que el negocio del vino es intimidante. 'Se necesita cierto tipo de persona para luchar por el objetivo de ser propietario de una bodega', dijo. Lo más importante que cree que se debe hacer es fomentar la inclusión para todos sin etiquetas. “[Los latinos] todavía tienen un estándar diferente. Espero que algún día todos sean reconocidos por la calidad de su vino, no solo por su origen étnico o género '.

Ulises Jr. está de acuerdo. Todavía ve desigualdades en las condiciones laborales y salariales. 'Cualquiera que trabaje en un trabajo de trabajo intenso, como el trabajo en viticultura, no debería tener que tener dos trabajos para ganarse la vida'. Agrega que recientemente se aprobó una ley de horas extras muy atrasada para los trabajadores agrícolas, pero señala que no va acompañada de un salario mínimo más alto, lo que significa que el salario sigue siendo demasiado bajo para muchos.

Elizabeth dice que si bien el racismo no ha sido evidente para ella, el sexismo sí. 'Compartí mis aspiraciones de hacer vino durante el almuerzo con mi papá y el director ejecutivo de una bodega', recordó. 'Y [el CEO] me dijo que me quedara con las ventas porque era bonita y podía tener éxito en eso. Estoy orgulloso de mi herencia y agradecido por la oportunidad que se me ha brindado, y quiero que se me reconozca por mi arduo trabajo '.

Quizás no exista un momento más desafiante para ser una pequeña bodega. Sobrevivir a los desafíos de la pandemia y manejar el estrés que el clima errático, la sequía y los incendios han provocado durante las cosechas recientes han pasado factura a muchos. Cohn dice que está impresionado de que la familia haya podido seguir construyendo orgánicamente. 'Se han comprometido con su padre y lo están cumpliendo', dijo. No creo que hayan perdido un paso. Están concentrados como siempre '.

Adelina and Ulises Adelina y Ulises Sr. Ella está ayudando a sus hijos a perseguir sus sueños. (Elizabeth Valdez)

Aubert se hace eco de Cohn. Siempre creyó que Valdez & Sons Vineyard Management iba a ser el vehículo para que los enólogos y viticultores de Sonoma hicieran grandes cosas y elevaran la región en su conjunto. “Siempre trabajamos con la premisa de que lo mejor está por llegar. Ellos administran todos nuestros viñedos y yo no podría hacer lo que hago sin ellos. Sonoma se merece gente como los Valdez.

La ambición de la familia puede ser su mayor herencia de Ulises. La Hna. Elizabeth tiene sus ojos puestos en la construcción de una nueva bodega cerca de Silver Eagle Vineyard un día. 'Vamos a llegar al punto en el que vamos a tener éxito', dijo. 'Siento que su espíritu todavía está presente, y creo que estaría orgulloso de nosotros. Espero llevarnos de vuelta al punto donde estaba y hacer más '.