La investigación contable inspecciona las grietas en la Fundación James Beard

Pero los problemas de la Beard Foundation pueden extenderse más allá de sus libros de contabilidad, dicen viejos amigos de la organización. Varios temen que la fundación se haya desviado de parte de su misión: ayudar a los aspirantes a chefs y estudiantes culinarios a través de becas y otras oportunidades.

Después de que Beard falleciera en 1985, la fundación fue fundada por Julia Child (que murió el mes pasado) y otros amigos para preservar su hogar en Manhattan y mantener vivo su espíritu. Beard '> La fundación logró su objetivo original de pagar la hipoteca de Beard y desde entonces se ha expandido de un modesto monumento a una importante empresa gastronómica, que alberga cientos de comidas al año y la Premios James Beard , que rinde homenaje a chefs, restaurantes y escritores gastronómicos de todo el país.

Pero la transición a una gran empresa, dicen las fuentes, ha traído consigo problemas de grandes empresas. '> En su formulario federal exento de impuestos, la Beard Foundation informa que su propósito principal es' promover innovaciones en la cocina estadounidense y fomentar las carreras de los aspirantes a chefs 'a través de boletines, cenas y eventos especiales. Además, el sitio web de la fundación dice que ofrece un extenso programa de becas, oportunidades de voluntariado y talleres, aunque amigos de la fundación dicen que ven una discrepancia entre esos objetivos y los esfuerzos del grupo para cumplirlos.

Las cenas y premios, que han tenido éxito en la última década, representan la mayor parte de los ingresos de la fundación. La mayor parte - $ 3,5 millones de un ingreso de más de $ 4,3 millones para el año fiscal que finaliza el 31 de marzo de 2002 - se destina a la organización y publicidad de los eventos, según documentos financieros obtenidos por Wine Spectator .

Esos registros mostraron una disminución de $ 5,462 en el propio fondo de becas anual de la fundación, aunque la organización tenía un superávit de más de $ 184,000. Y segun Los tiempos informe, la organización destinó solo $ 29,000 de los ingresos de $ 4.7 millones del año pasado a becas. Si bien la Beard Foundation promueve numerosas becas, por un total de alrededor de $ 300,000 al año, la mayoría de ellas son financiadas por otras organizaciones o patrocinadores.

'En sus boletines, está claro que están regalando becas, pero no está claro quién está proporcionando el dinero', dijo Ariane Daguin, propietaria de D'Artagnan, un proveedor de foie gras y productos avícolas gourmet de Nueva Jersey. D'Artagnan paga $ 15,000 al año para patrocinar un premio James Beard y proporciona ingredientes a los chefs visitantes a cambio de un reconocimiento. 'Están haciendo un buen trabajo promoviendo la gastronomía, pero la segunda parte de su misión, ayudar a los jóvenes con becas u otros medios, por lo que sé, apenas lo están haciendo'.

Si bien las cenas sibaritas de Beard House permiten a los chefs invitados mostrar sus habilidades culinarias frente a una audiencia más amplia, puede ser difícil para los chefs menos establecidos participar. De acuerdo con la política de la fundación, los chefs deben cubrir todos sus costos, incluidos los costos de viaje, alojamiento, mano de obra y alimentos.

Los chefs que han organizado cenas Beard reconocen que pueden ser una carga financiera. Aunque a los chefs se les reembolsa alrededor de $ 20 por cada comensal que asista, generalmente de 80 a 100 personas, incluidos los miembros de la fundación (que comen con descuento), los medios de comunicación y el público en general, muchos devuelven ese dinero a la fundación. 'Una cena me puede costar fácilmente entre 15.000 y 20.000 dólares', dijo Wilder.

'[El costo] elimina una buena cantidad de chefs que simplemente no pueden permitirse venir a Nueva York a cocinar', dijo Jacques Pépin, un fideicomisario emérito de la junta de la fundación. 'Sería bueno usar parte del dinero para hacer provisiones para los chefs que no pueden pagarlo'.

Aún así, muchos chefs y restauradores que han llevado a cabo numerosas cenas en Beard House dicen que los beneficios de la publicidad superan el costo. 'Ciertamente es caro, pero siempre ha valido la pena para nosotros', dijo Ti Martin, cuya familia dirige Commander's Palace en Nueva Orleans. 'Es un honor para los cocineros venir. Y es una buena exposición para el restaurante. Pero es mucho más difícil para las organizaciones más pequeñas ''.

De hecho, muchos de los chefs invitados a cocinar en la casa han superado la etapa de 'aspirantes' y tienen un éxito indiscutible, nombres que probablemente atraerán a todo el mundo. El calendario de Beard House de este mes solo incluye varios restaurantes con los mejores Wine Spectator premios, incluidos los ganadores del Gran Premio Le Bernardin, Tru y el quinto piso y los ganadores del premio Best of Award of Excellence Fiamma y Janos, así como varios restaurantes de los mejores hoteles. 'Se convirtieron en un verdadero negocio', dijo Daguin sobre las cenas.

La fundación no ha indicado si su reestructuración administrativa dará lugar a cambios en su programa de becas culinarias y cómo ayuda a los chefs emergentes.

Pero muchos de los antiguos partidarios de Beard House están alentando que supere sus problemas. “La fundación todavía hace un gran trabajo y ha hecho mucho para elevar la imagen de los chefs estadounidenses. Espero que podamos superar esto '', dijo Tina Breslow, una organizadora de eventos de Filadelfia que ha formado parte de la junta asesora nacional de la fundación durante 10 años.

'Esta es una buena patada en los pantalones', dijo Wilder. 'Es una gran oportunidad para poner la casa en orden y ser lo mejor posible'.

Foto de Jean Schwarzwalder

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